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梦想驱动未来——微软亚洲研究院创新十五年

——微软亚洲研究院院长 洪小文

微软亚洲研究院很快会迎来十五岁生日。旨在以一种简朴的、有研究院特色的方式来庆祝这一时刻,我们的同事精心设计了一个九宫图,用数字来讲述研究院的故事。

九宫图发源于中国古代的洛书,它是科学的结晶与吉祥的象征,它的神奇之处就在于图中任意一横行、一纵行及对角线的几个数之和都等于15——是的,一转眼微软亚洲研究院已经走过了15年,我们在亚太地区的15座城市(除了图中所示的9个内地城市外,还包括香港、台北、新加坡、韩国首尔、日本东京和京都)举办了15届“二十一世纪的计算”大会,巧合的是,我们还拥有十五位IEEE(美国电子电气工程师协会)院士。

对我们这些计算机科学研究者来说,数字是亲切和有魔力的。然而有的时候数字却无法充分展现现象背后的故事、思想和情感。比如,我们的团队中,有打从研究院奠基之日起便坚守不离、躬耕不已的老员工,他们把一生中精力最丰沛、创造力最炽烈的时光奉献给自己热爱的工作;还有许多才具非凡还不为外部世界的浮华与躁动所诱惑、坚定地走在研究之路上的年轻人——我对研究院新老员工的感激和敬意,不是幻方图上的数字所能传达的。

回过头来看,过去的十五年里,计算机和互联网从根本上改变了人类世界运行的方式。

1998年,配备了Pentium芯片和Windows 95的个人电脑属于普通家庭尚难企及的高档家电,对智能手机的创想还在微软总部雷德蒙的研发团队里酝酿,Xbox得再过好几年才能见得到产品的雏形。而今,在微软亚洲研究院的办公室,我每天都在用团队自主研发的人脸识别技术解锁电脑;外出时,我们可以随时随地用Windows Phone和Surface来处理较紧急的公务;和家人在一起,我们用Kinect体感设备控制游戏里的角色,在放松头脑的同时锻炼手脚……

还记得研究院建立前,我到北京参与最初一批员工的招募。有些候选人是国内高校的博士生,我们只能通过固定电话来联络,那时候学校里通常一幢宿舍大楼只有一部电话,所以经常需要麻烦宿管老师或同学帮着叫人来接听。没有几个网站,没有太多的信息资源,因而沟通时需要花很多时间同步基础信息,效率比较低。Email倒是能用,但拨号上网资费昂贵又不稳定,时时在线不大可能……现在我们考察候选人之前,不但可以去海内外的网站查询他过往的学术成绩与影响力,还可以上社交网站了解他的习惯、爱好和更多细节。一句话,十五年来的变化真是让人目眩神驰。

不过,如果把“漫长”的十五年放诸于整个历史与现实的大环境下看,这个时间单位其实很短。过去几年里,包括北京大学、清华大学、交通大学在内的不少中国知名高校相继举办了百年校庆——而在中国以外,历史悠久的学术圣殿也并不鲜见,我自己便曾受邀参加过剑桥大学的八百年校庆。正因如此,在有幸与国内外高校师生座谈时,我不止一次地指出,再过一百年、二百年乃至五百年,北大、清华肯定依然存在,但再过几十年,当前活跃在全球IT产业的那些领袖企业有多少还能继续引领创新、演绎非凡,还是个未知数——毕竟信息技术行业的竞争极其快速和惨烈。对微软公司全体员工来说,某种如临深渊如履薄冰的戒惧感必须时刻保持。

下一个十五年,如果微软仍然坚持着在成功之路上前行,那才是我们的研究院、我们在全球范围内从事不同研究工作的同事真正的成功。

事实上,微软亚洲研究院的职责是简单、清晰和延续的。

我们致力于基础科学研究水平的持续提升。信息技术的革命对人类生活方式的影响堪称深刻和神奇,飞速进化的计算能力、不断降低的计算体验成本让人们能够通过智能终端和互联网达成工作、娱乐、沟通等各种目的。人机界面、云计算、大数据、机器学习、人工智能……许许多多新型设备之所以能够问世,能够为人们所接受和喜爱,其实都离不开计算机基础科学在背后的支撑。

我们致力于更有效率的技术转移。微软推出的所有重要产品都是技术转移的结晶,而微软研究院遍布全球的7个核心研究院无疑是技术前瞻、探索、呈现、转移的先锋部队。

我们致力于以科学研究为全社会创造更大的价值和贡献。毫无疑问,信息技术是社会生产力的推进器和动力源,无论是已被验证的地震救援、文化遗产的数字化重构,又或是方兴未艾的智能交通、数字城市,都依赖于计算机与不同专业的结合。产品依赖于技术,技术依赖于研究,因此我们的责任比以往更加重大。

十五年前我来到北京的那个时候,微软在中国还只有研究,没有开发,而今仅北京的微软亚太研发集团便拥有约3000名员工,从微软亚洲研究院孵化出的多个研发团队如今从人数上已经远远超过了母体——这是一种令人喜悦的成长,微软对中国的承诺的成长,微软中国研发力量的成长,微软亚洲研究院的成长。

继续成长,我们需要更多有智慧、有激情的人才。和十五年前不同,今天的人才面临着更多的选择,这是好事儿——因为对研究院来说,只有对影响未来的创新最有激情、渴望化梦想为现实的人才才是我们需要的。同时,我还想强调:我们希望更多人才以兴趣为起跑线来从事研究事业,而不是单单为了成功而做选择。过去的成就已过去,更大的梦想在前方不远处——冲向梦想,我们需要更多的激情作为工作的驱动力。

我们也会继续增强研究院与本地学术界和高校的合作。任何时候,只要我们的伙伴提交需求,我们便会提供最合宜的响应与帮助。

我们还将坚持高标准、高效率、高容错率的文化。做研究需要大步走,很多时候,正是靠着冲劲儿、傻劲儿才能做出了不起的研究。这些年来,微软亚洲研究院的每位研究员每天都在大胆设想和小心求证。在探索的过程中,遭遇失败的可能性远高于成功,然而我们坚信,从每一次暂时的挫折中汲取经验和知识,不断朝着成功的方向并肩前行更近一步,这是我们做科学研究的立身之本,也是我们走向下一次成功的保证。

正如一位伟大的计算机学者、图灵奖得主艾伦·凯(Alan Kay)所说的:“预测未来的最好办法是创造未来。”身在微软,我相信我们正站在科技发展史上一个至关重要的时代的顶端,我们正为下一次巨大的飞跃而蓄力蓄势。接下来,计算机将越来越理解人类的意图,并逐渐学会预测我们的需求、支持我们的工作。因此,下一个十五年会更激动人心——微软仍是以创新为导向的大公司,设备+服务的战略涵盖了很多领域,各种人才都可找到自己的兴趣所向。十五岁的微软亚洲研究院将与公司一起成长,在“一个微软”的理念的指引下,帮助公司在创新等各方面获取更大的影响力,帮助中国培养更多的信息技术科研精英。