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芮勇博士荣获2016年IEEE 计算机学会技术成就奖

微软亚洲研究院常务副院长 芮勇

日前,电气电子工程师学会(the Institute of Electrical and Electronics Engineers, IEEE)计算机学会(Computer Society, IEEE CS)宣布了本年度的五位技术成就奖(IEEE CS Technical Achievement Award获得者。微软亚洲研究院常务副院长芮勇博士因其在“多媒体分析与检索领域开创性的贡献”(For pioneering contributions to multimedia analysis and retrieval)获此殊荣,其他四位获奖者分别为加州大学洛杉矶分校的丛京生(Jason Cong)教授, 圣母大学Patrick Flynn博士, 乔治梅森大学Sushil Jajodia 博士和米兰大学Pierangela Samarati教授。

电气电子工程师协会(IEEE)是一个国际性的电子技术与信息科学工程师协会,是世界上最大的专业技术组织之一。计算机学会IEEE CS 技术成就奖创立于1985年,旨在表彰学者在过去10-15年中所做出的显著推动本领域技术进步的卓越研究和贡献。曾获得该奖项的还有IEEE计算机学会的首任主席Edward J. McCluskey博士(1985),以太网络的发明人Robert M. Metcalfe博士(1987)等人。

“芮勇博士获得IEEE CS 技术成就奖可谓实至名归,这是对他多年来在多媒体分析与检索研究领域开拓与成就的高度认可,”微软全球资深副总裁,微软亚太研发集团主席兼微软亚洲研究院院长洪小文博士表示,“作为优秀的科学家,芮勇博士在多媒体领域的研究成果在学术界产生了深远影响,我们为他所取得的成就感到骄傲。”

事实上,芮勇博士在计算机视觉领域的研究开始于1995年。那是一个互联网技术才刚刚起步的时代,今天在搜索引擎上让计算机自动检索图像的技术在当时看起来十分不可思议。“当我们开始做多媒体搜索的时候,那个年代还没有网络浏览器,更没有搜索引擎。二十年前在什么都没有的背景下,我们做图像检索的想法十分超前。”芮勇博士说。

芮勇博士当时在伊利诺伊大学香槟分校大学攻读博士学位。彼时,美国政府和美国国家自然科学基金会正在协力推动一个名为“数字图书馆”的信息化项目。全美共有五所高校参与该项目,伊利诺伊大学正是其中之一。伊利诺伊大学工学院一直是与麻省理工学院、加州大学伯克利分校工学院齐名的工学院,芮勇十分感谢他的母校能够提供这样的机会,让他能够在攻读博士期间便有幸参与这一项目的研究。

“数字图书馆”构建于多媒体检索技术的基础上——那时,人们在做多媒体检索时往往都基于“对内容和多媒体信息的理解”,例如将目标内容的图像色彩、纹理特征、空间分布等“特征”抽取出来与数据库中的信息比对——而芮勇则另辟蹊径,一举找出了相关反馈(relevance feedback)理论与多媒体检索的关系。

他是当时图像搜索领域第一批使用“相关反馈(relevance feedback)”概念的学者。“相关反馈”能够在搜索引擎中基于先前用户对先前检索结果的反馈对检索结构进行调整,使得搜索结果更符合用户的需求。当时,该算法主要应用于文本搜索领域,但芮勇博士创造性地提出将该算法应用到图片搜索当中。芮勇的一篇论文被其他研究者引用两千多次,成了多媒体领域的经典必读论文,也荣获了2010年Journal of Visual Communication and Image Representation (JVCIR) 著名的“十年最多引用论文奖”;另一篇文章则高踞同年IEEE Transaction on Circuits and Systems for Video Technologies所有论文被引用数的第一位。他提出这一思想的相关论文至今已被引用几千次,他也曾多次高居爱思唯尔(Elsevier)年度中国高被引学者(Most Cited Chinese Researchers)计算机科学榜单的前列

其实,这项工作不仅对该领域的研究人员产生了重要影响,也让我们今天能够更容易地搜索出自己想要的图像。“后来的事实证明,这个结构具有颠覆性意义。有了这个算法,图像检索的精确度和速度得到了显著上升。随后更多的学者受此启发,在此基础上带来了很多的创新成果。”芮勇博士说。

芮勇博士在微软已经工作了17年,在微软的很多产品和服务中,例如微软人工智能姐妹花小冰和小娜,帮助没有机器学习背景的开发人员开发智能应用的牛津计划等当中,你都能发现芮勇博士和他所领导的团队在其中做出的重要贡献。如果说芮勇博士之前的研究方向主要是利用计算机视觉去识别对象的特征,例如物体的形状或者颜色的话,那么近些年来,他的研究已经扩展到图像理解领域,即利用计算机视觉技术对图像进行识别与描述。不久前,他所领导研究组的研究甚至能让计算机看懂短视频,并用自然语言对视频内容进行描述,该项技术背后的算法表现也取得了迄今为止全世界最好的实验成绩,这也是目前学术圈公认的最好算法。

谈及在微软的工作,芮勇博士坦言在这里工作的一个巨大优势便是有机会接触到从基础研究到产品开发等一系列端到端的过程。芮勇在博士毕业之后,便进入美国微软研究院总部工作。7年之后,他于2006年初回到中国,先后担任微软亚太研发集团首任战略总监 (2006-2008), 负责制定和执行集团的整体研发战略; 研发总监 (2008-2010), 负责公司第一款教育产品在华的研发;以及微软亚洲工程院副院长及微软亚太研发集团中国创新孵化部总经理 (2010-2012), 负责集团在华产品的创新及孵化。在这之后,芮勇博士回归基础科研,加入微软亚洲研究院担任常务副院长,负责多媒体搜索、大数据挖掘等领域的研究,以及全院各领域的工程创新项目。芮勇在微软的17年涵盖了企业研发的四大支柱:战略制定,基础科研,创新孵化,及产品开发。

在做好企业研发的同时,芮勇博士也始终活跃在学术界。他是国际电气电子工程学会院士(IEEE Fellow) ,国际模式识别学会院士(IAPR Fellow), 国际光学工程学会院士(SPIE Fellow) 和国际计算机协会杰出科学家(ACM Distinguished Scientist)。获得美国及国际技术专利五十余项。他还是国际多媒体最权威学刊IEEE Multimedia Magazine的主编,也是国际计算机协会多媒体专委会 (ACM SIG Multimedia)中国区首任主席,同时还担任中国计算机协会常务理事。

谈及此次获得的IEEE CS 技术成就奖,芮勇表示:“获得这个奖项不仅是对我科研工作成果的肯定,更重要的是它将会鼓励更多年轻的研究人员投身于基础研究工作,意义重大。在微软的17年里,尤其是加入微软亚洲研究院以来,我有机会带领多媒体领域的各个研究组解决科研问题,实现技术突破并向微软的产品和服务中进行转化,让更多的用户能够真正享受到基础研究进步带来的成果。这对一位科研人员来说是非常值得自豪的。”

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