分享到微博 分享到人人 分享到LinkedIn 分享到Email
跳远的诀窍与成功之道

作者:张冬梅
微软亚洲研究院软件分析组首席研究员

还能跳得更远

她握紧拳头,凝视着远处的沙坑;深吸一口气,奋力向前跑,加速到最快,然后在起跳板处,猛然跃起---扬起的沙子还没来及落地,沙坑间已经留下了她的脚印。“真远啊!”人群中发出惊叹声。她却轻轻摇了摇头:“我还能跳得更远。”她,就是张冬梅,当时的她,才八岁。

从那时候起,冬梅就开始痴迷于在运动场上追逐的游戏。100米短跑、接力赛,她从小学三年级开始,一路跑到大学。

进入清华后,每逢学校的体育比赛,冬梅一定会参加,还曾取得过百米赛跑第二名、跳远冠军等好成绩。冬梅说,在所有的竞技运动中,敏捷与速度同样重要的跳远最让她着迷。多年后的今天,冬梅的注意力转向了计算机科学研究,但她认为是田径场上的历练塑造了她追求卓越的性格。

“那段经历对我影响深远”她在回顾往事的时候说:“运动能带来一种竞争的意识,让你总想跑得更快,跳得更远,这种保持竞争力和做到最好的决心一直深深影响了我。”如今的张冬梅已是微软亚洲研究院用户界面组的主任研究员。

洪小文,微软亚洲研究院院长这样评价她,“她既有良好的研究能力,又有产品开发的实践经验,在将研究院的研究成果转化为最终产品方面表现得特别突出。事情到她手中,总能办成功。”

张冬梅说,她所在小组的研究方向是“研发用户界面技术和工具以帮助用户在信息大爆炸的今天更好地探索、理解和利用不同来源的数据。”在她的职业生涯中,张冬梅总是能迎接棘手的挑战并取得成果。更难得的是,她将做产品开发时所积累的良好声誉也延续到了做研究中。

“沈向洋影响了我加入微软亚洲研究院的决定,”她说:“那时,他是研究院的院长。他跟我介绍研究院不仅提供宽松做研究的环境,而且还给研究员提供了广阔的发展空间。他还特意安排我来研究院实地“考察”一下。在研究院访问的那段时间,我觉得这里的研究员们不仅能百花齐放地发表自己的学术观点,而且也在积极将自己的研究成果转化进入公司的产品中。而我自己过去做研究和产品开发的双重经验,不仅与研究院的氛围很契合,也为自己很快地融入这个大集体增加了信心”

2004年张冬梅加入微软亚洲研究院后接下王坚传递的火炬,领导数字墨水的研究工作,并在多个将研究成果转化成产品的项目中起到了至关重要的作用。

比如她所在的小组研发的手写数学公式识别器,就能方便的将复杂的手写数学公式转化为准确的数字格式,从而应用到报告或者演示中。该识别器于2005年发布在Windows XP Tablet PC Edition的Education Pack中。

东亚语言识别技术是张冬梅领导的小组的另一项研究成果,该技术能显著提高中文繁体字、中文简体字、韩语、日语的识别准确率。当比尔·盖茨得知东亚语言识别技术这项研究成果时,恰好是他在微软工作的最后一天。“这太精彩了,”盖茨说,“微软致力于将Tablet打造成主流,这项非凡的工作带来了很大的进展,特别是对于传统上习惯于手写而非键盘输入的国家。”经过与微软视窗产品部门的长期合作,在2008年7月份,该技术被转化到微软的视窗操作系统中。

一切取决于你的努力

对于张冬梅而言,从北京到美国的匹兹堡念书,再到微软总部所在的雷德蒙,最后又回到北京,这是一个有趣的旅程。成长于一个工程师的家庭——父母都是航空工程师,哥哥是机械和电气工程师——张冬梅初中时就学习了BASIC语言,并从此一发不可收拾,考上了清华大学继续学习计算机科学。

那时,她开始考虑到海外求学。清华毕业后,张冬梅同寝室的六位女生都留学海外,两位去了加州理工大学,一位去了德州大学奥斯汀分校,一位去了莱斯大学,张冬梅和另外一位女生选择了卡内基梅隆大学。

“很有趣,”张冬梅回忆刚到美国时说:“我还记得当飞机降落在洛杉矶,我一个人等着转机。感觉并不是那么的陌生,尽管那是我第一次出国。我就是觉着很激动,一切都是那么的新。”

那时她面临的最大挑战是需要尽快掌握英语。

“我能交谈,”她回忆道:“但用英语说话总不如中文那么自如,所以我要尽快地提高。”

张冬梅正擅长此道,快速的学习一直是她的特长。

“我这个人还是挺外向的,”她说:“我喜欢找人聊天,也不害怕问问题。只要你善于发问,友好和外向的态度能很快让你提高。”

“一切取决于你的努力。”张冬梅在卡内基梅隆大学计算机学院机器人研究所学习的几年,让她眼界大开。

“在清华学习时,我感觉自己的编程能力还挺不错的,”她笑道:“但进入卡内基梅隆,我就没那么好了。必须不断学习,不断实践。这一切当然得靠自己,所以很有挑战性。”

渐渐地,冬梅开始步入研究正轨。五年半后,她获得了博士学位,并在亚特兰大的一家创业型公司Alventive从事三维建模方面的工作。

“这个决定并不简单,”她说:“取得博士学位后,很多人会选择进入研究机构或者是企业研究院。当时我觉得自己这几年一直从事研究,也发表了一些文章,因此更希望能增加实践经验,创造出对社会有直接影响力的产品。”

在张冬梅开始工作之前,Alventive转变了研究方向。公司的小部分人继续进行三维建模方面的研究工作,而大部分力量转向了电子商务。她面临着两种工作方向的选择。

“当时我觉得这也许会是一个好的开始,我自信能很快地进入新的领域,所以没有选择从事自己熟悉的三维建模工作,而是选择跟公司的大部分同事一起转向新的研究方向。这个领域对每个人都很新,所以机会均等,一切取决于你的努力。”

那是富有成果的18个月。

“那一年半给我带来了很好的软件研发实践经验,”她说:“后来加入微软,企业的环境以及文化对我而言并不陌生。我知道怎么工作,怎么跟人交往,知道如何尊重人并尽量把工作做得专业一些。我还了解到了团队合作的重要性。”

当然,挑战还是有的。比如,当时张冬梅在亚特兰大工作,而她的爱人周庆辉在微软雷德蒙总部工作的软件工程师。2001年,张冬梅进入微软数字媒体部,她再一次面临着快速调整的挑战和高难度的应对。

“我加入了一个与音频相关的项目,”她回忆道:“当时我已经完成了60%的工作量。”但就在该产品完工前的一个月,这个项目被取消了。

随后,张冬梅又被安排参与到另一个棘手的项目——相片故事(Photo Story)中,这个项目主要实现从普通的电子相片生成类似视频的连续画面,并配以音乐的功能。唯一的问题是,离完成代码的期限只剩一个月时间。

“为了追赶进度,项目负责人让我负责承担起其中的视频搜索引擎这块,而他主要负责用户界面。”冬梅说:“我很少面对挑战说不,这次也是一样。”

奇迹发生了,她们不仅按时完成了视频引擎和用户界面的代码,还在之后的测试与稳定化阶段加入了几个小功能,当Photo Story最终发布时,这项研究成果成了产品的主要功能之一。

几年后,张冬梅的爱人回国加入微软亚洲工程院(Advanced Technology Center),几个月之后,冬梅也开始跟微软亚洲研究院的几个研究员交流她来研究院工作的可能性。

2004年9月份,冬梅正式加入微软亚洲研究院,参与到手写数学公式识别的项目。这个研究项目开始于两年前,基础的工作已经完成,但研究的原型与高质量的产品之间还有距离。最有挑战性的还是时间紧。但这样的挑战她已经经历过多次了。

“为了推动这个项目,我做了两个决定。一来是从语音组邀请了周健来研究员加入。周健来非常聪明,在语音识别方面很有经验,通过初次交流我便觉得他一定能为项目给与建设性的指导。另外,我们很努力地改进了训练架构并整理了数据。因为如果训练模型的数据不准确,因为如果训练模型的数据不准确,就很难得到一个好的模型。训练模型需要大量的时间和计算能力,因此一个有效的训练架构对于缩短训练时间非常重要。”

这时她们只有几个月的时间。

“我们面临的最大压力是时间紧迫,既要做研究以提高准确度,又要开发产品。因此,我们不得不把每件事情都做好计划,研究和开发两方面都不能松懈,而要相互协调好”

在周健来、邹宇等小组成员的共同努力下,她们的数学公式手写识别器最终做出来了,它能方便地将复杂的手写数学公式转化为准确的数字格式,从而应用到报告或者演示中,这项技术被纳入到微软2005年发布在Windows XP Tablet PC Edition的Education Pack中。此外,2006年胡锦涛主席访问微软总部西雅图时,沈向洋院长代表微软向胡主席演示了这项技术,这也是让她们团队引以为豪的成果。

此后,总部的Tablet PC产品组对数学公式识别器这项研究成果印象深刻,特别邀请张冬梅的小组帮忙改进他们的东亚语言识别器。张冬梅和邹宇、韩石、常明等小组成员共同努力,在东亚文字的手写识别方面取得了显著的成绩,提高了中文繁体字、中文简体字、韩语、日语的识别准确率。这项研究成果将在下一代的视窗产品中发布。

如今,张冬梅和同事正在研发识别研究平台(Recognition Research Platform),希望能给不同领域的手写识别研究提供一个统一的研究平台。

“我们想能不能做些更有影响力的工作,”她回忆道:“这样的项目需要做很多的基础工作。你需要收集和标记手写样本的工具,还需要训练模型的工具,后者有很大的计算量。之后,还要评价你的模型。整个项目是一个流程化的工作,每一步都很重要。”

“我们希望打造一个统一的平台给基于学习的模式识别工作提供一个工作流程基础架构。比如说,识别研究平台的成员能利用我们的工具与其他成员共享数据。通过共享,研究员就能利用更多的数据,这对基于学习的识别研究非常重要。”

迎接挑战并克服之的过程,让她学会了怎么样才能成功地在软件产品开发和做研究这两种需求中找到平衡。

“首先,如果你想成功,必须具备相应的能力和知识。第二,你要学会更好的与人沟通,尊重他人并理解团队合作的重要性。”

“此外,工程或科学确实很难,与某些领域相比,你需要投入更多的精力和时间才能掌握其精要。但另一方面,这些也很有趣。当你看到你的研究成果或者产品被成千上万的人使用,你看到大家确实从中受益,人们的生活因之而改变,这时你的满足感是超出想象的。”

保持竞争优势并做到最好:这是跳远的诀窍,也是成功之道。

张冬梅

微软亚洲研究院软件分析组首席研究员

她毕业于清华大学和卡内基梅隆大学,拥有卡内基梅隆大学机器人专业博士学位。

她的研究兴趣集中在基于数据驱动的软件分析,机器学习,以及信息可视化等方面。