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CMU计算机学院面对面:升学之路如何选择?

微软亚洲研究院实习生 刘力源 徐祎雪

在计算机专业的同学们心中,有四所美国高校因为出色的师资力量和世界领先的科研水平被并称为“四大”,卡内基梅隆大学(CMU)就是其中之一。在大家对他们心向往之的同时,这些学校也因为他们相对较低的录取率而显得有些“高冷”和神秘,很多时候大家只能仰望。几天前,我们微软亚洲研究院的实习生,得到了和”四大“之首的卡内基梅隆大学计算机学院亲密接触的机会。几天前,CMU 计算机学院副院长Philip Lehman与计算机系(CSD)主任Frank Pfenning受邀到访研究院,并和我们这些实习生进行了一场圆桌会议。会上他们解答了同学们的许多疑问,也让我们有了许多收获,在这里分享给大家。

博士生的必备素养

介绍了CMU的历史和院系设置之后,Frank教授向我们提出了一个问题:”对于PH.D来说,最困难的事是什么?“ 话音未落,有一位同学马上答道”毕业“。这个抖机灵的答案引起了全场的一片笑声。欢声笑语后,Frank说真正关键的地方,是独立研究的能力,Ph.D项目的培养目标是让学生成为独立的研究者。本科生通常在做的是去解决老师准备好的问题,这些问题通常有明确的内涵和外延,并且老师提出这些问题时也已考虑到了学生的知识背景和能力程度。博士生需要面对的则是定义模糊,内容也并不明确,甚至不知道是否存在答案的问题,有些时候还需要自己去寻找、发现问题。从解决别人给你的问题,到独立地去寻找问题并解决他们,是对博士生来说最困难的事。

因此,一个合格的博士生需要具备自主性(initiative)、原创性(originality)、独立性(independence)、表达能力(communication skills)、判断力(judgement)、知识(knowledge)和智慧(intelligence)。独立性并不意味着研究中的独行侠,做研究也需要和别人一起合作,尤其与不同专业背景的人合作很多时候能为科研提供新的方向和想法。表达能力也是非常重要的,Frank说,如果你有很好的研究成果,却不会表达,人们不愿意去聆听和了解它,你的成果将因而缺乏影响力。一个博士生也需要足够好的判断力,Frank幽默地说:在科研当中,你们95%的想法和我99%的思路最终会通往错误的方向,因此需要能够找到这5%(对我自己来说就是1%)有趣、有价值并且可以做出成绩的想法,是一项很不容易学会的本领。因为如果大家花了一年的时间才发现某个点子没有价值,就浪费了一年的时间。与此相比,知识和智慧反而显得没有那么重要了。此外,选择Ph.D之路意味着你们之中的很多人之后会成为老师,那么也需要有足够好的表达能力,从而能够胜任这项工作。

博士与硕士申请的不同要求

面临出国季,大三大四的同学又要纠结申请Ph.D与Master的事了,那么Ph.D与Master的申请有什么区别呢?Frank教授告诉我们,这两种不同的项目,判断的标准是不一样的。对于博士申请者,首先学校会通过两页左右的自我陈述(statement of purpose)来了解同学们的想法。如果申请者充满热情,并且理解科研的意义,就很可能被录取。他说,事实上很多学生的陈述里可以看出,他们并不明白什么是科研。有的时候,申请者会提交一些项目作为自己的研究经历,其中却看不到他们自己的思考。这样的经历就不会被算作申请者的科研成果。同样地,有些学生可能觉得自己在一篇论文中挂了5作也算做过研究,可是他们做的也许只是写了个UI设计,这也是不够的。校方会通过推荐信来判断一个学生是否真正有过科研经历。推荐信的作者必须是足够了解申请者的人,这样才可以判断申请者的科研潜力。比如申请者的资料里提到自己曾经参与过某个项目的研究,好的推荐信可以是下面这样:这个学生在项目中表现非常出色,他独立提出了以下的观点,这些是我没有想到的,他并没有因此发表文章但这些工作非常有价值。这样的推荐信也会为申请加分不少。Frank教授说,如果我们在MSRA实习表现出色,得到了这里的导师、同事的推荐信,而推荐者是校方或者领域内的人都熟悉的一流研究者,他们的推荐会被校方认真考虑。除此之外,学校也会把学生的GRE、GPA以及我们的班级排名等等考虑在内,但并不会那么重视,因为科研能力才是博士最重要的素质。一个合格的博士生,在他毕业之后应当成为本领域内最好的研究者。

对于硕士生来说,GRE和GPA比自我陈述和推荐信更重要。硕士生项目当中很大的部分是上课,校方需要知道申请者是否能够在这种教学方式中有好的表现。并且很多申请硕士项目的同学拥有不同的专业背景,如数学、物理等,硕士项目是帮助他们转向计算机领域的过程。并且Frank也说,因为硕士的申请者众多(每年20,000人)这些数字也是帮助他们筛选候选人的手段。博士项目则不会单单因为GRE和GPA就将申请者拒之门外。

适合自己才是最好的

在和我们交流的过程中,两位教授均使用“谈恋爱”作比,解释导师和学生、硕博项目与学生之间的关系。他们说在申请当中,校方重视的是找到合适的学生,对于学生来说这也是最重要的因素:寻找适合自己的项目(即便同是硕士,不同的项目也有不同的内容和不同的研究方式等)、找到自己适合的导师才是最重要的。

一个小时的圆桌会议过得很快,通过两位教授的介绍,我们也对硕士/博士的内容和目的有了更多的了解。非常感谢Frank和Philip给我们带来的圆桌会议,也希望未来可以借助研究院的平台,接触到更多世界一流的研究员和科研领域的讯息。

作者简介:

我是刘力源,一名来自中国科学技术大学的大四学生,刚刚开始我在微软亚洲研究院实习,我在这里参与了微软亚洲研究院创新人才学院(Pre-Ph.D)培养项目。我曾在ICDM会议上发表一篇论文,将在今年11月去美国大洋城参加会议并做口头报告。

很高兴能来研究院实习,至今我依旧在庆幸几个月前选择递交了实习申请。在这里,我接触到了许多“传说中”中的大牛导师,与他们进行one on one的讨论并为他们的眼界与思想所折服;我还认识了许多有趣的小伙伴,与大家一起打桌游一起玩桌上足球,一起吃饭一起努力,一起码代码一起读paper,一起work hard, play harder。我相信在微软的的这段经历必将在我的记忆刻下深刻的印记,带我领略计算机科学最前沿的风景与魅力,并带给我最美好的回忆与最诚挚的友情。

我是徐祎雪,来自中国人民大学文学院,硕士生三年级在读。我是研究院学术合作部营销与传播职位的实习生。在这里短短的三个月让我受益匪浅,在mentor的指导下,从如何从公司的角度生产宣传内容,运营线上各平台,到和同事们的协调合作,了解顶尖外企的组织架构、工作规范与流程等等,难以一一尽数。在这里有无数为自己的职责努力工作的人,也总是充满着欢声笑语。实习生们还享有研究院特别准备的桌游、羽毛球场地、季度大趴、生日会等等异彩纷呈的活动机会。多才多艺的大小伙伴们,一起努力工作、开心玩耍的美好回忆会一直伴随着我。

了解微软亚洲研究院实习生项目,欢迎关注“明日之星”实习生项目介绍。更多实习机会请见: http://www.msra.cn/zh-cn/jobs/interns/internopenings.aspx

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